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一个美国家族长达半世纪的信托纠纷——泽西岛皇家法院及其信托保护人

今年10月份,泽西皇家法院审理的一宗非常耐人寻味的家族信托争议案件,而其判决更是史无前例——宣判指定人对于新受托人及保护人的任命无效。该案例是关于一个美国大家族的故事,它让我们看到了家族信托内部的复杂性,以及大家族内部可能存在的潜在矛盾和纠纷——最常见的无疑是亲人间的利益相争。

在该案中,家族设有两个家族信托,设立人均为父亲,他同时也是两个家族信托的保护人;根据信托条款的规定,两个信托的保护人都有变更、任命新受托人和保护人的权利。因此,在父亲决定卸任之际,他指定了新的新西兰受托人,并任命了两个儿子作为两个信托的新保护人。

泽西岛皇家法院及其信托保护人

然而,作为受益人之一的女儿却不同意父亲的做法。主要的理由是,她与家族成员间素来交恶,他们甚至还在美国国内“对簿公堂”,可见他们彼此间存有潜在的诉讼利益冲突;于此同时,她甚至表示,担任新保护人的兄弟根本没有实质上的独立,他们仍依靠父亲的支持过日子,对父亲的指使唯唯诺诺。

首先,泽西岛皇家法院认为,当指定权人行使任命受托人和保护人的权力时,指定人应该要遵守四个原则:以受益人的利益为优先、必须合理行事、仅考虑有重大相关因素、不应出于不明目的而为之。其次,法院认为从美国诉讼中不难看出,女儿及其家人间的“经济利益冲突”, 因为她口口声声指控他们在治理家族企业时,涉嫌伪造、欺诈、违反诚信责任;法院更发现,两儿子无法说服大家,他们能够独立做出中立的决定。最终,泽西岛皇 家法院认为两儿子无法承担作为保护人应尽的责任及义务;而父亲的决定无疑是一个不合理的行为。为了信托本身及其受益人的利益,泽西岛皇家法院首次做出判决——宣告受托人和保护人的指定权人的任命决定无效。

泽西岛皇家法院及其信托保护人

瑞 银律师事务所王昊律师认为,此判决预示泽西岛法院审理类似案件的一个重大趋势,一直以来,离岸地区的法院通常不愿过多干预私人信托的内部运作,诸如此类指 定权人选任受托人或保护人的决定,他们认为只有在必要且必须的情况下,法院才需要、才应该介入。然而,从泽西岛皇家法院最新的判决,不难看出该案向有权任 命受托人及保护人的指定权人传递一个重大的信息——当他们行使任命权时,都 应该要本着善意,并以合理方式考虑各重大相关因素来指定新任受托人或保护人;否则,法院会认定该选任行为将可能是影响信托运行的重大障碍,出于保护信托及 其受益人的利益,法院必须干预此选任行为,判定该行为无效。王昊律师对此提醒保留了此权力的信托保护人或信托委托人,都应该要高度注意自己的行为,以免面 临任何不必要的风险和挑战,更应该时时关注相关重大判决。

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